MacCharlie, el extraño periférico que intentó unir el mundo del PC con el del Macintosh … más o menos

El 2 de abril de 1985 apareció en el mercado raro periférico llamado MacCharlie, el cual parecía resolver el gran problema de la compatibilidad entre los PC y los Macintosh de la época. Era tan especial que incluso muchos pensaron que era una broma (el 2 de abril es el Fool´s day) pero no, era un dispositivo totalmente funcional que mas que convertirlo en un PC, simplemente los interconectaba. Vamos a ver un poco más en profundidad la curiosa historia de este dispositivo tan especial.
El MacCharlie fue creado por la empresa Dayna Communications y tenía 256KB de RAM, disquetes de 5″1/4 de doble densidad y un adaptador de teclado para conectar el del Macintosh (el cual añadía todas las teclas que le faltaban al de Mac como las de función). Dentro del MacCharlie había una CPU 8088 a 4,77 MHz, una ROM de 16KB, puerto RS232 y dos RS422. Además se podía expandir su memoria a 640KB (el estándar de la época) e incluso añadir una segunda unidad de discos, configuración que se denominó MacCharlie Plus. El precio de salida era de unos 1.195$ para MacCharlie y 1.895$ para el MacCharlie Plus.

Figura 1. Publicidad de MacCharlie. Fuente.

La conexión entre el Macintosh y el MacCharlie se realizaba simplemente por el puerto serie. Por lo tanto, lo único que se podía obtener era un DOS ejecutándose en una terminal del Macintosh. De hecho, era lógico que se conectara por el puerto serie ya que los Macintosh originales no tenían demasiados puertos por donde conectarse con el mundo exterior. Por lo tanto, sólo se podían ejecutar aplicaciones de DOS tipo texto, lo cual tampoco era un gran inconveniente excesivo para la época, ya que la mayoría de aplicaciones, sobre todo empresariales, funcionaban bajo modo texto.

Figura 2. Detalles frontal y trasero (con los puertos) de un MacCharlie. Fuente.

A pesar de todo, no era una mala idea, pero su mayor problema era la velocidad de funcionamiento, extremadamente lenta por conectarse desde el puerto serie, como ya hemos comentado. Por lo tanto, gastarse casi 2.000$ en un PC que conectabas por el puerto serie a un Macintosh no tenía demasiado sentido. Era casi mejor comprar un PC completo y ponerlo al lado el Macintosh, con su monitor, teclado y ratón por separado. De todas formas apareció en el momento oportuno, solamente un año después de la salida al mercado del Macintosh cuando existía realmente un problema de incompatibilidad entre ambos sistemas. En este enlace se pueden encontrar los manuales y muchas de sus características.

Figura 3. Vista completa de un MacCharlie donde se aprecia la CPU y el extensor de teclado. Fuente.

No hay apenas información sobre cuántas unidades se vendieron o se fabricaron. De hecho, sólo hemos encontrado unas pocas fotos del dispositivo. Ni siquiera se encuentra en eBay por lo que seguramente es uno de los aparatos más buscados por los coleccionistas de artículos Apple. Es interesante este intento de compatibilizar ambos sistemas, utilizando hardware, justo antes de empezar a buscar soluciones por software utilizando virtualización. Otra pieza de la historia de la Informática.

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Gustavo Genez

Informático de corazón y apasionado por la tecnología. La misión de este blog es llegar a los usuarios y profesionales con información y trucos acerca de la Seguridad Informática.